由萬象國到只剩800隻 老撾大象的哀號

曾有「萬象之國」之稱的老撾,如今卻為大象保育問題而頭痛。過去幾十年,在東南亞的亞洲象命運並不是那麼幸福快樂—既要擔任伐木場的運輸員、又要為觀光活動讓旅客騎在背上,甚至曾盛行一時、現已遭多國禁止的象牙工業,都是為了滿足人類需要,導致大象遍體鱗傷。

根據世界動物保護協會(World Animal Protection)發表有關大象旅遊業的調查報告指出,每3, 000隻大象,就有七成五是身處不人道的生活環境,或者受不人道對待,如腳纏鎖鏈、被鞭打、被困於狹小空間等。大象雖為哺乳類動物,但不像豬、狗那樣繁殖快產子多,懷孕期長達近兩年,通常每次只能誕下一隻小象。而人類給予牠們巨大的工作壓力,令身體難以懷孕,再加上時不時因誤闖民居而遭到人類獵殺的人象衝突等,大象生存空間越來越小。據世界動物保護協會2017年的調查顯示,以老撾的野生大象及被捕獵大象總數為例,1980年間剩下只有約4,000隻大象;時至2017年,更只剩餘約1,000隻,當中的野生大象竟少得只有約600至800隻。

位於老撾及其他東南亞旅遊區,近年盛行不少打着保育大象旗號的旅遊活動,以替大象洗澡、為大象準備食物等活動作招徠,實際目的是真保育還是圖利令人難以判別。而這次到訪位於老撾龍坡邦的MandaLao大象保育機構,罕有地獲國際多間媒體報道及好評,甚至於去年獲世界動物保護協會撰文推薦,讚揚該處為獲「拯救大象們的天堂」的美譽,協會亦有贊助一些區內建設。

MandaLao內,10隻大象生活在寧靜怡人的二百多公頃森林中,當中八隻是從伐木場及騎乘活動營中拯救的,另外兩隻分別捐贈自美國科羅拉多州及老撾。遊客可以參加與大象森林散步、餵香蕉等體驗活動,但絕不能騎乘。隨行的指導員指,大象吃飽後與遊客一起散步,可以幫助牠們消化,保持身體健康。而大象洗澡時,遊客只可以從旁觀察、了解大象習性,讓大象自行沖洗身體。森林內大象完全自由活動,沒象鈎沒鐵鏈,有旅客到訪時會有馴象員跟隨,馴象員也絕不能騎上象背,但會透過呼叫與大象溝通。因此,時不時有大象突然走另一條路、停下來進食,又會把身體挨向樹幹抓癢,又會突然把沙粒灑在自己身上來預防蚊叮蟲咬。

MandaoLao內禁止任何騎乘,因為騎乘活動會影響大象的脊椎及身心。常見的騎乘座椅稱為象轎(Howdah),古時在戰鬥上大派用場,一般以硬木或鐵製造。安裝象轎前先蓋上一塊厚布,再用粗繩來個五花大綁把座椅安好,光是一個象轎就重達750公斤,數字驚人。除了負擔過重對身體造成的種種傷害外,大象亦因被綑綁導致難以呼吸和進食,再加上長年累月工作,休息與睡眠時亦被困在狹小的籠裏,生活悲慘。在訓練時更飽受折磨,常被尖銳的象鈎擊傷,頭破血流。有鑑於此,MandaLao拒絕一切殘忍訓練,採用友善及獎勵性方法,例如以棒輕點大象身體、餵香蕉表示鼓勵與響片訓練,與狗隻訓練相似。

指導員亦提到,一些過去飽受折磨的成年大象已經不想再回到大自然,加上失去如野生大象般的覓食本能,容易死亡。與大象一起散步時,38歲大象Boon Tem明顯步速較慢,亦見身上有不少騎乘工作後留下的傷痕,脊骨明顯突出。MandaLao亦飼養一隻3歲的兒童小象Kit,活潑好動,MandaLao表示希望當Kit不再需要母親大象的照顧及陪伴時,能釋放牠到國家公園,回到屬於牠的野外世界。

機構:
MandaLao Elephant Conservation
地址:Ban Xieng Lom, Luang Prabang, Laos

資料來源:CNN、國家地理雜誌、世界動物保護協會、Millennium Elephant Foundation

撰文、攝影:全職旅行|風信子
編輯:鄒仲安

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先讓大象吃飽,再一起散步。
由領導員及多位馴象師指導下,遊客可以從觀察了解大象習性。
MandaLao內的10隻大象生活在寧靜怡人的二百多公頃森林中。
林間散步過程中,大象與參加者相當接近。
林間散步
大象們可以在保育中心的森林裏隨處行走,沒有鎖鏈,也沒有不人道對待。
可愛的大象時不時就會停下來,把身體挨向樹皮上抓癢。
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